Hoogwaardige technologie in een simpel ding

Houten pallets, wie kent ze niet. Ze zijn al sinds de uitgifte ervan in de jaren ’30 een van de meest gebruikte materialen in de verpakkingsbranche. Naar verwachting zijn er momenteel 9 miljard in omloop en dat aantal zal alleen nog maar toenemen. Helaas verdwijnen veel ervan in achtertuinen en ze staan ook niet echt bekend om hun veiligheid. En hoewel plastic pallets in opkomst zijn, is dat nog lang geen echte concurrent. Enerzijds vanwege de hoge kosten, anderzijds omdat kunststof nu eenmaal niet sterk genoeg is. Maar wat als je die beide materialen nu combineert? Dan heb je een betaalbaar, sterk product in handen dat goed past in de circulaire economie. Een innovatie op zich, maar desalniettemin blijft een pallet een simpel ding. De firma Ahrma uit Deventer bracht daar verandering in door in elke pallet een ingebouwde chip in te bouwen om de vracht te kunnen volgen.


OMDENKEN

Aan het woord is Erik de Bokx, grondlegger en directeur van Ahrma. ‘Het idee voor de Ahrma-pallet met transponder is zo’n drie jaar geleden ontstaan, toen ik werkte bij een producent van kunststof verpakkingen, waandonder pallets. Vanuit enkele van onze grootste klanten uit Amerika kreeg ik steeds vaker de vraag of er geen alternatief voor te bedenken was. Enerzijds vanwege de eigenschappen van het materiaal, anderzijds omdat kunststofpallets bij verlies aanzienlijke kosten met zich meebrengen. Toen zijn we gewoon opnieuw gaan nadenken en uiteindelijk in contact gekomen met Diederick van der Horst van Greenpanel®, ontwikkelaar van 100% recyclebaar en lichtgewicht plaatmateriaal, dat bestaat uit een stevige basis van mdf met een kunststof coating. Dit diende als basis voor de pallets die we uiteindelijk gezamenlijk ontwikkeld hebben en die het beste van hout en kunststof combineren. We zaten echter nog met een andere uitdaging, want we wilden ook het verlies van pallets kunnen reduceren. Er waren natuurlijk al wel systemen waarbij barcodes gescand konden worden, maar omdat een dergelijk systeem arbeidsintensief is en slechts op weinige momenten inzicht geeft, wilden wij een actief systeem om pallets te kunnen traceren.’


IN KAART

Dat systeem kwam er uiteindelijk in 2015 in de vorm van een chip die in de pallet is verwerkt en assetmanagement mogelijk maakt. Middels deze transponder worden namelijk alle bewegingen van de pallet vastgelegd en kan via bijbehorende software de vracht op de seconde nauwkeurig en wereldwijd gevolgd worden. Daarnaast werd het systeem voorzien van diverse sensoren, zoals een luchtvochtigheidssensor, een sensor die G-krachten en daarmee schokken in kaart brengt en een die de temperatuur meet. ‘Dat is belangrijk bij bijvoorbeeld wijntransport’, vervolgt De Bokx zijn verhaal. ‘Wijn moet namelijk met een constante temperatuur Celsius vervoerd worden; via de chip is eenvoudig af te lezen of aan die waarde voldaan wordt. Ook kan de houdbaarheidsdatum van bepaalde producten verlengd worden en tot slot brengt het track-and-trace-systeem voor vervoerders belangrijke voordelen met zich mee. Zelfs voordat een lading op de plaats van bestemming gearriveerd is, weet men welke pallet tijdens het transport eventueel beschadigd is, omdat de G-krachten, en dus de grote schokken tijdens het transport, real-time gemonitord worden. Ook is inzichtelijk of door chauffeurs de juiste route wordt gereden en daarmee worden onnodige kilometers voorkomen.’


DUURZAAMHEID

Door de pallets te verhuren in plaats van te verkopen, maakt Ahrma zich tevens sterk voor het milieu. ‘Pallets mogen niet stilstaan, maar moeten in beweging blijven’, aldus De Bokx. ‘Alleen zo kun je substantieel reduceren in verpakkingsverbruik en daarmee afval. Verduurzaming vinden we belangrijk en juist op dat gebied hebben we een passende partner gevonden in de Rabobank. Maar Teckle, de groei- en innovatiedesk van de Rabobank, heeft ook qua financiering een belangrijke rol gespeeld. Zo hebben we via Rabo Lease de productiemiddelen gefinancierd gekregen en is er werkkapitaal ter beschikking gesteld voor de financiering van de loon- en vaste kosten om het product verder te vermarkten. Tot slot heeft de Rabobank ons een asset-based-financiering verstrekt, waarmee we de pallets zelf konden financieren. Voor wat betreft het IT-gedeelte hebben we enkele partners bereid gevonden om voor te financieren en in het product te investeren. Zij krijgen vervolgens op basis van gebruik betaald.’


BLOCKCHAIN

Inmiddels zijn er een paar duizend Ahrma-pallets in Europa in omloop. ‘Dat betreft echter nog veelal pilotprojecten bij een beperkte groep triple-A-klanten’, vult Erik de Bokx aan. ‘Deze zoveelste testfase is nu zo goed als afgerond en daarna willen we actief de markt op gaan, om daarnaast ook verder te blijven innoveren. Pallets inzetten als bron voor kinetische energie bijvoorbeeld. En dichterbij de toekomst, onze innovatie koppelen aan de Blockchain; de technologie achter het meer bekende bitcoinnetwerk. Dit is simpel gezegd een gestaag groeiende database, waarin alle mutaties van geld of goederen kunnen worden bijgehouden. Voordeel is dat alle deelnemers verantwoordelijk zijn voor de blockchain en dat de lijst daardoor gehard is tegen vervalsing en manipulatie. Hiermee heb je dan ook een volledig transparant en betrouwbaar inzicht in wat er met de pallet én de spullen op de pallet gebeurt. Zo wordt verspilling tegengegaan, worden vrachtdocumenten en dergelijke overbodig en kan de logistieke keten vele malen efficiënter ingericht worden. En dat alles is dichterbij dan we misschien denken’, sluit De Bokx lachend af.

English